Even met je ogen knipperen en je dreigt een belangrijke technologische evolutie gemist te hebben. Zo snel gaat het vandaag. De digitale wervelstorm van de vierde industriële revolutie grijpt razendsnel om zich heen en zorgt voor fundamentele veranderingen in onze economie en onze arbeidsmarkt.

Die evoluties bezorgen heel wat mensen een gevoel van onbehagen. Want: zal ik nog wel meekunnen met al die nieuwe evoluties? Of pikt een robot morgen mijn job in? En hoe moet ik het als ondernemer opnemen tegen concurrenten uit pakweg Korea of Argentinië?

Ik heb begrip voor die ongerustheid. Maar we moeten er ons bewust van zijn dat jobs die verdwijnen of van inhoud veranderen onder druk van technologische vooruitgang, iets van alle tijden is. Of heb jij onlangs nog vacatures gezien voor pakweg lantaarnaansteker, letterzetter of telefoonoperator?

Als Vlaams minister van Economie en Innovatie zie ik – en gelukkig velen met mij – in de digitalisering vooral heel veel kansen voor Vlaanderen. Ondernemers mogen dan wel concurrentie ondervinden van over de hele wereld, dankzij de digitalisering vinden ze ook klanten over de hele wereld. Langer werken in zware beroepen kan ondersteund worden door de hulp van ‘co-bots’, die zware of repetitieve taken verlichten. En de inzet van een beperkt aantal zelfrijdende auto’s helpt het verkeer stroomlijnen… Dat zijn voor alle duidelijkheid geen futuristische zaken. Het zijn projecten die vandaag al lopen.

Een kleine dichtbevolkte regio als Vlaanderen biedt de gelegenheid om te fungeren als een groot living lab. Het is mijn ambitie om daarmee innovatieve koploper inzake digitale economie te worden in Europa en de wereld. In zo’n Vlaanderen zullen bedrijven maar wat graag investeren en voor werkgelegenheid zorgen.

We scheppen met de Vlaamse overheid een klimaat waarbinnen deze digitale economie volop wortel kan schieten. Door administratieve drempels weg te nemen. Door samenwerking te stimuleren. Door te blijven investeren in de technologie van morgen. Maar vooral ook: door te blijven investeren in goed geschoolde arbeidskracht. Want het is misschien wel een cliché dat ‘hersenen onze enige grondstof zijn’, het is natuurlijk ook gewoon waar. Daarom zetten we graag in op STEM-opleidingen, maken we werk van duaal leren,… en bovenal: beklemtonen we dat leren en opleidingen volgen iets is wat je je hele leven moet blijven doen.

Een diploma blijft een goed startpunt. Maar wie niet bereid is om voortdurend bij te leren, wordt morgen al ingehaald door de evolutie.